Treinreizen hebben sowieso al een streepje voor als het gaat om het grote reisgevoel. Maar als het dan ook nog een van de meest luxe treinen ter wereld betreft, die 1400 kilometer van het Zimbabwaanse Victoria Falls aflegt naar het Zuid-Afrikaanse Pretoria met Rovos Rail, dan weet je dat je treinreishart sneller gaat kloppen. Een luxe avontuur om nooit te vergeten.

Tijn Kramer

Romantiek op wielen, langzaam kabbelend door een immer veranderend landschap.  Treinen bieden het, daar kan geen vliegtuig tegenop. Het is daarom niet vreemd dat echte treinreizigers een categorie op zich zijn. Leden van de grote groep liefhebbers hebben zo hun eigen favorieten en er is bijna geen continent dat niet een bijzondere ‘once in a lifetime’ reis biedt. Het kan zo spartaans als je wil of zo luxe als je wil. Het echte treingevoel blijft. Het onthaaste, het tegen-moderne, de sociale mogelijkheden om mensen te leren kennen, de rust voor een boek, het contemplerende gevoel dat over je heen komt als de wielen de cadans van de reis bepalen. Niets hoeft, alles mag.

Treinreizen heb ik altijd gekoesterd. De mooiste tot op heden was misschien wel de nachttrein van wereldstad Moskou naar het mediterrane Nice, die hopelijk in rustigere dagen weer hervat gaat worden, maar ooit had ik ook het genoegen per nachttrein naar Wenen te reizen. Het is fijn dat dit weer kan naar een keur aan Europese bestemmingen. Maar ook een lang traject op Java, per Shinkansen-bullettrain door Japan, zeer fraaie stukjes door oer-treinreisland Zwitserland, snel van New York naar Washington of een van de vele malen in de Thalys naar Parijs.  Maar als je eenmaal een ticket voor een reis per Rovos Rail in handen hebt, is er meer aan de hand. Het is een van de, zo niet de, meest luxueuze treinreizen ter wereld.

Trots

Champagne? Of liever, vonkelwijn? Rovos Rail is duidelijk trots op haar (Zuid-)Afrikaanse erfgoed. Vanaf het moment voor vertrek tot aan aankomst vier nachten later, merk je aan alles dat er met liefde voor alles gezorgd wordt, met een groot respect voor het eigen continent. Het meest merkbaar is dit aan de echt prestigieuze wijnkaart die – op wat luxe Franse champagnes na – sec uit Zuid-Afrikaanse klassiekers bestaat. Maar voor de Franse uitzonderingen betaal je en de rest van de vineuze kaart is inclusief in de prijs, net als alle mooie maaltijden. En waarom zou je niet Zuid-Afrikaans drinken? Het wemelt er van de kwaliteitshuizen waarmee de sommelier je blij kan maken. Een glas Kanonkop Pinotage, anyone? Een afdronk om bij weg te dromen. Maar daar later meer over.

 

 

 

 

 

 

 

Uitstraling

Onder kenners is de naam en faam bekend van deze trein, en anders kan ik het visueel wel even naar voren toveren: denk aan een van de vele ‘Murder on the Orient Express’- films. Dat dus, maar dan zonder de literaire moord op Edward Ratchett. Wel de uitstraling, de luxe, de verfijning en de klasse van een óp en top bijna Britse ervaring. Maar dan in het fraaie zuidelijk Afrika. Rovos Rail bestaat al 33 jaar en voert meerdere langere en korte reizen uit door het immense continent. Een van de populairste is tussen Victoria Falls en Pretoria, in beide richtingen mogelijk met 3 of 4 nachten aan boord. Wij hebben er 4, gelukkig.

Rode loper 

Het begin van de reis is voor ons bij de incheckbalie (rode loper!), bij een van de het legendarische Victoria Falls Hotels. Het geheel lijkt allemaal te zijn weggelopen uit een aflevering van The Crown, en het is ook niet vreemd dat de Britse koningin hier geslapen heeft. Maar dat sophisticated bijna koninklijke ‘The Crown’-gevoel blijft nog wel een paar dagen hangen. Over de machtige Victoria Falls – een bucketlist-bestemming op zich! – hebben we later nog eens, maar neem zeker een dag extra om deze natuurpracht te bewonderen. Nu is het echter tijd voor het lome, luxe genieten. We worden welkom geheten door een Afrikaanse dansgroep en worden heel keurig begeleid naar onze suite.

Suites

Image by Greg Beadle

Deze Deluxe Suites, met 10m2 in het midden qua aanbod – er is zowel een categorie onder (Pullman 7m2) als boven (Royal 16m2, met bad!) –  hebben een eigen zithoek en en-suite badkamer met douche, wc en verder twee lekkere bedden, kofferruimte en een koelkastje. De minibar is gevuld met water en een halfje bubbels. De suite is voor een trein zonder meer ruim, de airco werkt goed en met drie ramen is er genoeg om te zien! De treingastheer stelt zich voor en zal meerdere keren per dag een en ander weer zeer strak en schoon maken, de minibar bijvullen met drankjes naar wens, en al het andere dat je hartje begeerd. Het is logisch dat dit echt een trein voor honeymooners en jubelaria is. Tijdens onze reis werd in ieder geval een dame ten huwelijk gevraagd, met succes. Zeg dan ook maar eens nee.

Achtergrond

Maar eerst even de achtergrond. Elke trein heeft accommodatie-rijtuigen, luxe restauratierijtuigen (±42 zitplaatsen), een gezellig salonrijtuig (±26 zitplaatsen), een kleine rooklounge en achteraan de trein een zeer aangenaam observatierijtuig met openluchtbalkon, de ideale plek voor de ‘sundowner’ zoals lokalen het aperitief noemen, maar ook voor een pre-dinner cocktail.

Elegant

Belangrijk is wel te weten…it is an elegant affair! De eettafels zijn bedekt met gegraveerde glazen, strak gedekt linnen en opgepoetst tafelzilver. Je zit aan een tweetje of vierpersoons, en de bediening is attent des Michelins. Maar dan wel met een vleug charme en Afrikaanse gastvrijheid. Maar zonder meer goed. Waar het tijdens de lunch nog smart casual is, is het diner formeel. Die regel wordt door ons reisgezelschap goed nageleefd. De mannen in pak met minimaal een das maar enkelen zelfs in black tie. De dames hebben traditiegetrouw – wij mannen hebben het maar makkelijk dan – nog veel meer hun best moeten doen en dat blijkt. Bravo, ladies. Het diner is een fraai plaatje.

Kudu carpaccio

En laat het aan de chef-kok en zijn brigade maar over om te koken in stijl die het bij deze luxe rijdende oase betaamt. Enkele hoogtepunten: de kudu carpaccio, of anders wel de eend met nieuwe aardappelen, rode kool en een sinaasappelreductie. Of de heerlijk gevulde kippenborst met zongedroogde tomaat en feta op groentecouscous. Na het hoofdgerecht volgt standaard heerlijke (vaak lokale) kaas waar we vooral overdonderd waren door de Kilimanjaro-kaas. Een zoet of fris nagerecht sluit het geheel af, gepaard met Keniaanse koffie. Gastheer John verwent ons met de mooiste wijnen die allen per glas te bestellen zijn. Voor de wijnliefhebber om te watertanden. Erkende mondiale topwijnen maar ook – heel leuk! – kleinere, maar excellerende wijnhuizen. Keuze genoeg met een dozijn flessen in rood en wit, en drie roses. Enkele van onze meest genoten glazen: Vergelegen Sauvignon Blanc, Raka Cabernet Franc, de UVA Mira Shiraz, Lismore Pinot Noir, en de fantastische zalmroze rosé Normandie Est Karen uit Franschhoek.

Excursies

Gelukkig zijn er excursies om al dit extra lekkers er even af te lopen. Onze eerste stop, de volgende ochtend, is het Zimbabwaanse Hwange National Park, dat voor weinig andere safariplekken onder doet. De start is al legendarisch luxe. Je stapt uit de trein waar de safariwagens voor de gasten al klaar staan! In the middle of nowhere, klaar voor vertrek in alle rust en vroegte. Je kunt hier, als het erg meezit, de Big 5 afvinken: leeuwen, olifanten, buffels, neushoorns en luipaarden. Maar die dwangmatigheid moet nooit een streven zijn, een mens is beter af gewoon genietend van de schoonheid van moeder natuur, en geduldig afwachtend wat er langs komt. Giraffen, buffels en olifanten worden vaak gezien, ook door ons. Maar voeg daar antilopen, zebra’s en ook een enorme diversiteit aan vogelsoorten bij. Waanzinnig. En na deze heerlijke ochtendsafari wacht ons aan het einde een landelijk ontbijt in het park! Koffie, broodjes, heerlijke worstjes en andere lekkernijen staan klaar om meteen even de andere gasten te leren kennen. Life is good.

Sociaal

Als iets Rovos Rovos maakt is het misschien wel het sociale aspect. Voor wie het heeft meegemaakt… denk even terug aan de tijd pre-internet, pre-mobieltjes en wat al niet meer. Hoe meer we nu digitaal met elkaar verbonden zijn, des te minder sociaal we lijken te worden. Bij Rovos maken we een heerlijke gang terug in de tijd! En dat wordt aangemoedigd. Er is geen TV in de suite, geen radio en bovenal geen wifi! Inderdaad, geen wifi. Treinmanager Hennie verzocht al bij de eerste toespraak om van het gebruik van laptops en telefoons (anders dan foto’s) in de openbare ruimtes bij voorkeur af te zien. Nee, we gaan terug in de tijd en dat blijkt al snel te werken. In de fraaie historische loungewagen, op het observatiedek, tijdens excursies…je leert elkaar al snel kennen.  Na twee dagen ken je de meesten en krijgt het geheel inderdaad een hoog Agatha Christie gehalte. Wie is wie, waar komen ze vandaan, wat doen ze? Wij leren een zestallig Engels gezin kennen met ouders en twee – en later tijdens de reis vier – volwassen verloofden, twee mooi uitgedoste Zulu-sprekende dames (moeder en dochter uit Pretoria), een vriendelijk stel van de Isle of Man en nog een klein tiental andere ‘nieuwe bekenden’. Gezellig. Zo bespreken we tijdens de dagen van alles en nog wat. Reizen, thuislanden, een klein beetje politiek, eten en drinken en ga zo maar door.  De digitale detox mag door sommigen misschien als een minpunt gezien worden, ik denk dat het juist een pluspunt is.

Boekenkast

Eerlijk is eerlijk, het verhoogt ook het terug in de tijd gevoel. Tijd nemen voor een ander, maar ook voor jezelf. Er is een kleine boekenkast waar je uit kunt lenen, maar het is uiteraard ook heerlijk om van het landschap te genieten. Tijdens de reis ga je niet door veel stedelijke gebieden, het is bijna zonder uitzondering natuurlijklandschap. Met een kopje koffie simpelweg uit het raam turen, alleen met je gedachten is een niet te missen ‘excursie’. Het is fijn om samen rust te hebben in de luxe suite, converserend over van alles en nog wat, en niet via whatsapp maar op de oude manier, zoals het hoort. Of simpelweg heerlijk te slapen, vooral als de trein rijdt, en bij te komen.

Gamedrive

We stoppen nog voor een wandeling in een Zimbabwaans stadje en doen nog een tweede gamedrive. De maaltijden blijven fantastisch, de service van de crew zo goed en attent… en zo denderen we voort, kalm aan weliswaar, terwijl het landschap blijft beklijven. Het is niet vreemd dat deze ‘once in a lifetime’-reis toch ook weer de nodige repeaters aan boord heeft. Golfreizen, lange routes van Kaapstad naar Dar es Salaam, de ontdekking per trein van het prachtige Namibië. Het aanbod is ruim.

Rovos Rail is een rijdend luxe anachronisme, een heerlijke zeldzaamheid in een steeds sneller wordende wereld. En dat alles in een van de mooiste delen van onze aardbol, op een eco-vriendelijke manier met een overdaad aan luxe. Als je ooit de kans krijgt, mis het niet. Rovos rail… baie dankie en never change.

Meer info: www.rovos.com

(foto’s Rovos Rail & T. Kramer)

LEAVE A REPLY

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.